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20亿美元收购?英特尔与SiFive绯闻背后:RISC-V将与X86、Arm三分天下!

发布时间:2022-03-10作者来源:萨科微浏览:181


6月11日消息,据彭博社援引消息人士的话报道称,英特尔正考虑以20亿美元(约合人民币127.8亿元)的收购RISC-V架构的重要IP供应商SiFive。路透社也同样发出报道称,英特尔公司正在讨论收购 SiFive 的可能。


知情人士还表示,目前谈判都还处于早期阶段,不确定最终是否会达成任何协议,SiFive可能会选择保持独立。除了收购之外,英特尔还提出了另一个选项:进一步投资SiFive。而这可能是一个更可能的方式。除英特尔外,SiFive还收到了多家公司的收购要约。


  知情人士补充称,SiFive一直在与潜在顾问就如何处理收购兴趣进行谈判。  
对此消息,英特尔和SiFive官方均拒绝置评。  
芯智讯向英特尔及SiFive内部人士确认此消息时,均被告知“不知情”。  
值得一提的是,英特尔、高通、SK海力士、西部数据等都是SiFive的投资者。上一轮的融资当中,SiFive估值为5亿美元。也就是说,如果英特尔真的20亿美元收购,等于是溢价4倍收购了。
 
  SiFive Inc新任命的首席执行官——高通公司前高管帕特里克·利特尔(Patrick Little)此前也曾表示,英伟达公司以400亿美元收购 Arm 的协议引起了客户对深化与这家年轻公司的关系的兴趣。  
 

需要指出的是,如果英伟达对于Arm的收购获得成功,那么可能将会导致更多的Arm架构芯片设计厂商加大对于RISC-V的投入,以减轻对于Arm架构过于依赖的风险。这也使得RISC-V技术领导厂商SiFive成为了一个优质的标的。


SiFive新任命的首席执行官——高通公司前高管帕特里克·利特尔(Patrick Little)此前也曾表示,英伟达公司以400亿美元收购Arm的协议引起了客户对SiFive公司的兴趣。


一、RISC-V迅速崛起,将与英特尔X86、Arm三分天下


1、RISC-V起源


RISC是一种精简指令处理器,其起源于美国加州大学伯克利分校的EECS部门的计算机科学部门的David Patterson教授及其团队的一项课题研究的产物。RISC-V则是David Patterson教授团队研制发的第四代精简指令处理器架构。



而David Patterson教授研究RISC,主要是由于当时英特尔、Arm等CPU厂商对于CPU架构的授权要求较高,授权费也非常高昂,有没有其他的开源的或者免费的CPU可以使用,因此决定从零开始设计一套全新的CPU架构,在RISC-V设计成功之后,已将其免费开源。


相对于目前主流的英特尔X86架构及Arm架构来说,RISC-V架构具有指令非常精简、模块化、可扩展、开源、免费等优点。任何公司都可以利用RISC-V来进行设计自己的芯片。不过,RISC-V架构在诞生之初,并不被市场所关注。


2、自主可控趋势之下,RISC-V生态加速发展


2015年,非营利性的RISC-V基金会正式成立(RISC-V是开源架构,并不属于RISC-V基金会),开始推动RISC-V的生态建设。但是直到2017年,RISC-V基金会才在上海交大举行了第一次的研讨会,第一次真正把RISC-V介绍到了中国,国内的芯片设计业才关注到RISC-V。


但随着2018年中兴事件的爆发,特别是在2019年华为被美国列入实体清单之后,由于Arm有研发中心在美国,导致了Arm在当时也不得不遵循美国禁令,暂时对华为进行了断供。由此进一步引发了中国乃至全球厂商对于开源的不受限制的RISC-V架构的追捧。


比如,在2018年4月,阿里巴巴就收购了RISC-V芯片厂商中天微,紧接着在10月,宣布成立平头哥半导体。2019年7月,平头哥正式推出了玄铁910处理器内核,号称业界最强RISC-V处理器,并对外开放授权。随后平头哥还推出了一系列的RISC-V处理器内核。


2018年底,西部数据也发布了基于RISC-V指令集的自主通用架构SweRV、开源的SweRV指令集模拟器(ISS),并向第三方芯片厂商开放。2019年12月,西部数据又发布了两款新的SweRV核心产品SweRV Core EH2、SweRV Core EL2,都属于微控制器专用CPU内核IP。


2019年9月,兆易创新发布首款RISC-V内核32位通用MCU。


2019年9月,华米科技推出的自研芯片“黄山一号”,以及去年发布的“黄山二号”也都是基于RISC-V架构的处理器。


2019年12月,三星披露了将推出多款采用RISC-V内核架构的芯片,将会被用于其5G毫米波射频芯片及AI图像传感器芯片当中。


2020年初,格兰仕携手赛昉科技等成立跃昉科技,自研RISC-V芯片。


2020年7月,全志科技宣布与阿里平头哥达成合作协议,将基于玄铁平台开发通用算力芯片,并预计3年出货5000万颗。


2020年8月,小米旗下的长江产业基金也领投了国产RISC-V芯片设计厂商芯来科技。


2020年9月,赛昉科技发布了全球首款基于RISC-V的人工智能视觉处理平台——惊鸿7100。12月,赛昉科技发布全球性能最高性能的RISC-V处理器内核——天枢系列处理器。2021年1月,赛昉科技携手合作伙伴推出了全球首款RISC-V AI单板计算机——星光BeagleV。


2020年10月,瑞萨电子宣布,与RISC-V技术厂商Andes Technology达成技术IP合作,选择AndesCore 32位RISC-V CPU内核IP,应用于其全新的专用标准产品中,并将于2021年下半年开始为客户提供样片。


2020年12月,机械硬盘大厂希捷也推出了两款基于RISC-V 指令集架构的处理器,并已经在其机械硬盘产品中进行了测试。


特别值得注意的一个标志性事件是,2021年3月,MIPS 母公司Wave Computing(在破产重组后改名MIPS)对外宣布,今后将不再设计基于MIPS架构处理器,该公司将开始转向基于RISC-V 的芯片。这也标志着,RISC-V架构已经成为了一个全球广泛接受的主流CPU架构。


另外,去年英伟达宣布斥资400亿美元对于Arm的收购,也引发了全球芯片设计业者对于Arm架构未来发展的担忧。这也进一步促使了不少芯片设计厂商开始加速在RISC-V领域进行布局。


对于此前外界担忧的RISC-V基金会的总部在美国,未来可能会受美国禁令的影响的问题,为打消外界疑虑,去年RISC-V基金会已经将总部迁移到中立的国家瑞士。这也为RISC-V生态的进一步加速发展,扫除了最后的障碍。



根据RISC-V官网提供的PPT资料显示,目前RISC-V基金会成员已有超过2000家,覆盖了70个国家。而在此之前的2018年,RISC-V基金会成员只有不到200家左右。可以说,近两年来RISC-V之所以能够发展如此之迅猛,中国厂商可谓是功不可没。


3、中国厂商成RISC-V基金会中坚力量


通过前面的介绍,我们的可以看到,国内一些头部的企业已经在RISC-V领域投入重注,同时一大批大中型芯片设计厂商也积极拥抱RISC-V,新兴的初创企业也纷纷选择RISC-V来进行创业,很多也受到资本的追捧。


而且中国厂商并不仅仅是RISC-V生态的参与者,同时也已经成为了RISC-V生态发展的主导力量。在主导RISC-V架构发展的RISC-V基金会,中国厂商的影响力也是与日俱增。


根据RISC-V基金会官网的资料显示,在目前RISC-V基金会仅有的13家最高级别的会员当中,包括阿里巴巴(平头哥半导体)、华为、中兴、赛昉科技、紫光展锐、西姆计算、中国科学院软件研究所(ISCAS)、中科院计算所(ICT)、成为资本等9家都是中国大陆的厂商和机构。而最高级别的会员的优势在于,可以提名一名理事委员会理事,以及技术委员会代表,可直接影响RISC-V未来的发展方向。



另外,在RISC-V基金会的战略会员中,中国公司也是非常之很多,例如华米、瑞芯微、芯来、兆易创新、智芯、云知声、中科蓝汛、卡姆派乐等。三星、英伟达、谷歌等大厂也都只是RISC-V基金会的战略会员。


4、RISC-V的未来:将与英特尔X86、Arm三足鼎立


在目前中国对于芯片产业自主可控的需求之下,开源的RISC-V架构已经成为了中国芯片厂商强化芯片自主可控能力,打破对于英特尔X86架构以及Arm架构依赖的一个重要方向。


目前在PC及服务器市场X86架构一家独大,在移动市场Arm架构一统江湖,而RISC-V架构得益于其指令精简、模块化、可扩展、开源、免费的优势,已经在物联网市场站稳脚跟。


但需要指出的是,RISC-V架构的优势就在于非常的精简,具有非常出色的能效比,这也使得其更适用于对于能效要求较高的物联网及AI芯片市场。虽然RISC-V也可以做很多的扩展,增加很多的新的能力,但是与目前X86和Arm CPU内核相比,依然还是相对较弱,性能差距较大,更为关键是在应用生态上缺乏足够的支持。


不过,随着RISC-V架构持续演进,以及越来越多的芯片厂商及上下游产业链厂商的加入,RISC-V也正逐步向移动端、PC及服务器市场发展。


从RISC-V基金会公布的路线图来看,目前RISC-V指令集已经支持64位,支持更多核心,这也使得其性能将得到大幅提升,另外在软件上加强对于Linux系统及AI编译器的支持。



2020年12月,赛昉科技就发布了全球最高性能的64位RISC-V处理器内核——天枢系列处理器。赛昉科技CEO徐滔表示:“天枢处理器的出现标志着RISC-V进入了一个高性能主流应用的领域,填补了RISC-V在高性能主流应用的领域的空白。很多人都说RISC-V只是适用于AIOT领域,现在不是了。基于RISC-V的天枢处理器对标的是Arm Cortex-A76内核和英特尔i5,可以用在数据中心、5G通讯、PC、移动终端、人工智能、机器学习,这些都是非常高性能的计算领域。这标志着RISC-V进入高性能应用领域。”


在服务器端,芯片初创企业Esperanto公司去年也推出了自研的单芯片集成了1000多个RISC-V内核的ET-SoC-1处理器,主要面向服务器端的大规模机器学习应用。阿里云日前也已宣布,其云端的飞天操作系统已全面兼容X86、ARM、RISC-V架构。


另外,在移动端,虽然谷歌一直并未正式提供对开源的 RISC-V ISA 基于硬件的 Android 编译支持,但在今年1月,阿里旗下的平头哥成功在RISC-V硬件上运行了安卓系统,并将相关代码进行了开源。这也意味着未来RISC-V也将有望进入移动市场。


目前,RISC-V架构也被国内产业界寄予厚望,希望能够打破国内对于X86架构以及Arm架构的CPU的依赖,进一步提升国产芯片的自主可控程度。同时众多的海外企业,也大多将RISC-V作为了Arm的替代方案,并积极的投入。随着RISC-V架构的持续演进以及RISC-V生态的持续壮大和完善,未来RISC-V将有望与英特尔X86、Arm形成三足鼎立之势。



此前国内RISC-V厂商赛昉科技CEO徐滔就表示,未来CPU领域将形成英特尔、ARM、RISC-V三分天下的格局。


二、SiFive有何过人之处?


虽然RISC-V指令集架构是免费开源的,但是芯片设计厂商基于RISC-V指令集架构进行二次开发形成的自己内核IP,则是具有自主知识产权的,其是可以对外收费进行IP授权的。比如,前面提到的阿里巴巴旗下的平头哥所推出的“玄铁”系列RISC-V内核IP就是如此。


目前市场上有很多基于RISC-V架构的处理器IP开发商,比如SiFive、平头哥、芯来、Andes Technology等等。但是,其中实力最为强劲的则是SiFive。


作为目前全球领先的基于RISC-V指令集架构提供快速开发式处理器核心IP的领先供应商,SiFive是由推出RISC-V指令集架构的伯克利研究团队所创立,这也使得其在基于RISC-V架构的处理器IP开发上拥有着较大的优势。


资料显示,SiFive成立于2015年,是全球首家基于 RISC-V 定制化的半导体企业,同时也是商用RISC-V处理器核心IP、设计平台和芯片解决方案的领先者之一。从2015年开始,该公司便发布了多种基于RISC-V的处理器内核,主要针对从发烧友到主要制造商的各个级别的的各个级别的开发。


2017年,SiFive公司发布的U54-MC Coreplex,就是第一款支持Linux、Unix和FreeBSD的基于RISC-V ISA的芯片。2018年11月,SiFive又发布了7系列高性能 RISC-V CPU IP。其中,该系列IP可以提供最多单个组合81个内核的可扩展能力,实时64位内存寻址能力以及实时处理器和应用处理器的关联组合。


2019年10月,SiFive推出了U8系列核心IP,具有可扩展的乱序流水线以及可配置的选项,供实时或应用处理器使用,拥有可运行Linux操作系统的内存管理单元,用以支持通用应用处理器设计。同时发布的新型SiFive HBM2E + IP具有行业标准的接口,可提供高达400Gbps的内存带宽,且易于集成到新设计中,并使用可扩展的接口支持Chiplet设计和性能,从而实现了优化的CPU到内存的路径。


2020年7月,SiFive推出了20G1版本的处理器IP,对于此前的处理器IP进行了一系列升级。比如20G1的U74应用处理器针对高端Linux功能优化增强,使与上一代U74相比,功耗降低了25%以上,同时将流媒体数据应用程序(如AI加速)的负载带宽提高了2.8倍。


除了不断推出新的具有竞争力的处理器IP之外,SiFive还通过收购与合作来完善与处理器配套的相关IP布局和工艺实现。


2019年5月,SiFive就收购了Innovative Logic,获得了其全部USB相关团队、资产,包括已经非常成熟的USB 2.0、USB 3.x IP技术产品组合,以及那些依赖于“高级流程技术节点”的实现。此举将使SiFive能够在不获得第三方技术的情况下,将竞争性的USB支持集成到其支持RISC-V的芯片中。


2019年5月,Imagination Technologies也宣布加入了SiFive的DesignShare生态系统。进一步丰富了SiFive的生态,使得从而使得SiFive的客户能够轻松地获取其PowerVR GPU和神经网络加速器IP内核。


2019年10月,SiFive通过其子公司SemiFive与晶圆工厂三星合作,打造基于RISC-V的芯片解决方案,这也是三星首次涉足非Arm核心的芯片代工。此外,SiFive还与台积电、格芯、英特尔等代工厂达成了合作,帮助基于其内核IP的客户的定制SoC生产。


此外,SiFive还致力于使不同类型的计算芯片更加容易进行的编程,为此,SiFive去年聘请了著名的硅谷计算机科学家Chris Lattner。


Lattner最早为苹果公司创建了 Swift 编程语言,该语言已成为开发人员为 iPhone编写应用程序的主要方式。在加盟SiFive之前,Lattner负责监督 Alphabet的Google Brain和TensorFlow 人工智能团队的编程语言团队。


得益于强大的技术实力,在2019年之时,SiFive就已经获得了超过100个的Design Win。


另外值得一提的是,SiFive为了推动其RISC-V IP在中国市场的商用,还在2018年在中国成立了赛昉科技,并通过其获得了众多的中国客户。 


随着RISC-V架构的越来越受到业界的追捧,作为RISC-V领域的领头羊,SiFive也受到了众多头部芯片大厂及投资机构的青睐。


2020年8月,SiFive宣布获得6100万美元的E轮融资。该轮融资由SK海力士领投,此外还有新投资者Prosperity7 Ventures,原有投资者Sutter Hill Ventures、西部数据的风险投资部门、高通风险投资基金(Qualcomm Ventures)、Intel Capital、Osage University Partners和Spark Capital也参与了该轮投资,使得使其总融资额超过1.85亿美元。资料显示,该轮融资时,SiFive的估值为5亿美元。



三、收购SiFive,英特尔能够得到什么?


随着RISC-V架构的快速发展,目前其已经成为了Arm、X86之外的第三大选择,特别是同样作为半导体IP授权商的Arm已经直接受到了冲击。


而为了应对Arm的冲击,Arm也采取了一些措施。


比如,2019年10月,Arm首次宣布将在部分ARMv8 Cortex-M系列CPU内核当中引入自定义指令功能,即客户能够编写自己的定制指令来加速其特定用例、嵌入式和物联网应用程序。以应对RISC-V可扩展的特性。


2019年7月,Arm还调整了芯片设计授权费的收费模式,推出了全新的Arm Flexible Access业务模式。通过Arm Flexible Access模式,如果芯片制造商使用Arm的一种设计方案投产芯片,那么他们每年需要支付7.5万美元的费用;如果他们每年支付20万美元,那么就可以获得不限数量的芯片设计方案。只有在芯片开始生产时,他们才需要支付授权费和专利费。以此来应对RISC-V在成本上的优势。


虽然Arm采用的措施确实起到了一些效果,但是这并未阻挡RISC-V快速成长的脚步。


对于英特尔来说,虽然其目前仍是PC及服务器市场的霸主,但是早年错过移动市场,眼睁睁地看着Arm的崛起之后,才尝试进入移动市场,虽然投入大笔资金打造了SoFIA平台,但最终仍是铩羽而归,这已经成为了英特尔历史上一大战略失误。


在此次RISC-V热潮之下,英特尔自然不再甘心只做个看客。早期投资RISC-V技术领域的领导厂商SiFive似乎也正是一个伏笔。

如果此次英特尔成功收购SiFive,则等于是正式加入到了RISC-V阵营,并成功在该技术领域获得领先优势。不仅有助于英特尔扩大IP产品组合,增强在物联网及嵌入式市场的影响力,同时也将使得英特尔有机会借助RISC-V重回移动市场,即使RISC-V未来成功进入PC及服务器市场,英特尔也能立于不败之地。


需要指出的是,如果英伟达对于Arm的收购以及AMD对于赛灵思的收购获得成功,那么无疑都将会对英特尔在PC及服务器市场的未来发展带来了很大的挑战。此时收购SiFive加入RISC-V阵营,提前布局新的技术路线,或许也是一个不错的对冲风险的思路。


此外,收购SiFive也将有助于英特尔晶圆代工业务的开展,可以为客户提供一站式的服务,包括各种半导体IP、处理器核心、先进的物理实现技术、封装技术以及代工服务。


今年3月,英特尔新任CEO基辛格提出了IDM 2.0战略,宣布重回晶圆代工市场,并投资200亿美元建造两座晶圆厂,发力晶圆代工业务。


英特尔当时就曾表示,其代工服务事业部(IFS)与其他代工厂服务的差异化在于,它不仅结合了英特尔制程工艺技术和先进封装技术,“还支持x86内核、ARM和RISC-V生态系统IP的生产,从而为客户交付世界级的IP组合”。




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